Gerhard Herzberg : la légende et son œuvre

 
Partie du spectre de la lumière blanche, allant du violet au vert en passant par le bleu (de gauche à droite). On peut y voir une ligne, comme une règle, avec les longueurs d'onde, en nanomètres, de quelques couleurs.

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Hommage à un scientifique canadien légendaire et à son œuvre

De l'exploration des entrailles de la terre à des travaux pour mesurer la distance des étoiles, Herzberg a réalisé des avancées fondamentales en spectroscopie moléculaire et préparé la voie à tout un éventail de découvertes scientifiques. Ses travaux et ses réalisations échelonnés sur plus d'un demi-siècle continuent d'avoir d'innombrables retombées dans différentes disciplines de recherche au Canada et à l'étranger.

Médaille du prix Nobel

Certificat du prix Nobel

 

À l'époque où Herzberg entreprenait ses travaux précurseurs en physique, on en connaissait très peu sur les atomes et sur la façon dont ils se combinaient pour former des molécules. En 1971, lorsqu'on lui a décerné le prix Nobel de chimie, Herzberg était reconnu comme le père de la spectroscopie moléculaire pour ses découvertes fondamentales des molécules les plus simples et les plus importantes de l'univers.

Cinquante ans plus tard, nous commémorons son prix Nobel et ses travaux de recherche révolutionnaires. Le Conseil national de recherches du Canada (CNRC) est particulièrement fier de pouvoir souligner les contributions de Gerhard Herzberg à l'excellence de la recherche pendant ses 50 années de carrière.

Aujourd'hui, un nombre incalculable de travaux et de découvertes de premier plan dans une diversité de domaines scientifiques, que ce soit en astronomie, en imagerie médicale, en exploitation minière ou en nanotechnologies, sont le fruit des découvertes majeures qu'il a faites. L'étendue de son empreinte sur le savoir contemporain témoigne avec éloquence de l'importance de ses contributions à la science.

Sa Majesté le roi de Suède et Gerhard Herzberg, cérémonie de remise des prix Nobel de 1971
Gerhard Herzberg, Sa Majesté le roi Gustof Adolf, cérémonie de remise des prix Nobel, 1971
Gerhard Herzberg, Sa Majesté le roi Gustof Adolf, cérémonie de remise des prix Nobel, 1971

Cérémonie de remise des prix Nobel, en Suède, 1971
Photo : Scandia Photopress et Reportagebild pour la deuxième et la troisième image respectivement

La légende

Portrait de Gerhard Herzberg

Portrait de Gerhard Herzberg

L'un des plus grands esprits scientifiques du Canada, Gerhard Herzberg est né le 25 décembre 1904 à Hambourg, en Allemagne. Après le lycée, il souhaite étudier en astronomie, mais on le décourage d'entreprendre une carrière dans ce domaine s'il ne dispose pas de moyens personnels suffisants. Faute des fonds, il opte plutôt pour la physique.

En 1935, il accepte un poste à l'Université de la Saskatchewan, au Canada. C'est à cette époque qu'il entreprendra l'écriture du premier de ses trois ouvrages de référence phares sur la spectroscopie moléculaire.

En 1948, il entre au CNRC, où il établira un laboratoire de spectroscopie grâce au budget et au personnel qui est mis à sa disposition. Ce laboratoire sera rapidement à l'origine de découvertes qui révolutionnent notre compréhension de la matière. La contribution de Gerhard Herzberg à la connaissance de la structure électronique et de la géométrie des molécules, particulièrement des radicaux libres, lui vaudra le prix Nobel de chimie en 1971.

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Musée Dr. Gerhard Herzberg 360°

Cliquez sur l'écran vidéo pendant la lecture et faites glisser la souris pour obtenir une vue à 360 degrés de l'installation.

Video 360° - Musée Dr. Gerhard Herzberg - Transcription

La vidéo 360 degrés avec Gerhard Herzberg

[À l'écran : La plaque officielle du bureau et salle de lecture Herzberg]

[00:00:12 Gerhard Herzberg] Eh bien, je dirais que ce qui me motive est tout simplement la curiosité. J'aime savoir comment les choses fonctionnent. J'aime savoir comment expliquer les phénomènes naturels, car je m'intéresse exclusivement à la science fondamentale, et non aux applications de la science. Que l'étude particulière que je suis en train de faire soit d'une quelconque utilité pratique, cela m'importe peu.

[00:00:37] Sa règle triangulaire, son sarrau de laboratoire et sa tasse à thé sont toujours intacts. La famille Herzberg. Né le 25 décembre 1904, Gerhard Herzberg (au centre) était le plus jeune des enfants.

[00:00:42] Si c'est le cas, eh bien, tant mieux. Ce n'est toutefois pas la raison pour laquelle je la fais. Je crois qu'on peut dire que de nombreux scientifiques, je ne dirais pas la majorité, mais que beaucoup d'entre eux ont pour motivation, je pense, une curiosité à l'égard de la nature.

[00:00:50] Voici une réplique du prix Nobel de chimie que Gerhard Herzberg a reçu en 1971. Exemples des travaux scientifiques qui ont conduit à l'obtention du prix Nobel de chimie par Gerhard Herzberg. Le roi Gustaf Adolf de Suède et Gerhard Herzberg (à droite) lors de la cérémonie de remise du prix Nobel, en 1971.

[00:00:57 l'intervieweur] Est-ce là l'essence de la science?

[00:00:58 Gerhard Herzberg] J'aime bien citer un célèbre mathématicien du siècle dernier, Jacoby, qui a dit que le but unique de la science, c'est l'honneur de l'esprit humain. C'est ce qui me motive.

[00:01:17] L'activité intellectuelle s'apparente à bien des égards à l'activité artistique. L'artiste, le peintre, le musicien, l'écrivain, ils sont tous motivés par l'élévation de l'esprit humain d'une manière ou d'une autre.

[00:01:31] Ceci est sa calculatrice scientifique. Son diplôme de doctorat à l'université de Darmstadt en Allemagne. Plusieurs spectrogrammes, sa loupe de mesure et une photo du Dr Herzberg en 1971.

[00:01:42] Peut-être qu'en science, nous avons des retombées supplémentaires, lesquelles sont, pour ainsi dire, des choses pratiques qui seront utiles pour l'humanité, mais sur le plan de la motivation, ce n'est pas très pertinent. Pour certaines personnes, c'est le cas. Je veux dire, bien sûr, si une personne veut aller en médecine, faire de la recherche médicale ou traiter de médecine, sa motivation est différente. Mais je parle de la motivation d'un scientifique de base, de ma propre motivation.

[00:01:57] Gerhard Herzberg avait fait installer des portes doubles pour insonoriser son bureau afin de pouvoir se concentrer sur son travail.

[00:02:04] Ce que je veux dire, c'est qu'on devrait faire de la science pour faire progresser la culture humaine, la connaissance. Nous ne sommes pas venus au monde seulement pour manger, grandir, devenir riches et mourir. Il doit y avoir un but dans la vie qui ne consiste pas seulement à survivre.

[À l'écran : signature officielle, Conseil national de recherches Canada/ National Research Council Canada]

[À l'écran : Mot-symbole du Gouvernement du Canada]

Principaux documents des archives du CNRC sur Herzberg

Le dépôt numérique du CNRC renferme une abondance d'informations biographiques au sujet de Gerhard Herzberg. Parcourez la collection par catégorie de documents :

Consultez la collection complète des documents numériques sur la vie de Gerhard Herzberg.

L'héritage

Les retombées contemporaines des contributions de Gerhard Herzberg

 

Le Centre de recherche Herzberg en astronomie et en astrophysique

C'est à l'adolescence qu'Herzberg a commencé à s'intéresser à l'astronomie. La boucle est bouclée en 1974 lorsque le CNRC fonde un institut pour regrouper ses activités en astronomie et en spectroscopie qui portera le nom d'Institut Herzberg d'astrophysique (IHA). Le scientifique y travaillera jusqu'à son départ à la retraite, en 1995.

Aujourd'hui, le Centre de recherche Herzberg en astronomie et en astrophysique continue de porter le flambeau en concevant des instruments de spectroscopie destinés à certains des observatoires les plus puissants du monde.

« Gerhard Herzberg est un monument de la science au Canada. Par ses découvertes, il a laissé une empreinte indélébile sur l'astronomie. Nous perpétuons aujourd'hui sa mémoire et son nom avec fierté, en mettant en application le fruit de ses travaux précurseurs dans la conception et la fabrication des spectrographes à la fine pointe de la technologie pour aider de grands observatoires mondiaux à étudier les planètes, les étoiles, les galaxies et la multitude d'objets fascinants qui peuplent l'immensité de l'Univers. »

Luc Simard, Directeur général
Centre de recherche Herzberg en astronomie et en astrophysique
 

En savoir plus

Moments Déterminants Canada :

Logo de la campagne Herzberg 50 de Moments Déterminants Canada

Cet automne, l'organisme Moments Déterminants Canada tiendra une exposition virtuelle et fournira une série d'outils pédagogiques pour faire connaître le grand scientifique qu'a été Gerhard Herzberg.

Pour en savoir plus sur l'exposition virtuelle Herzberg50 organisée par Moments Déterminants Canada :

Liens connexes

Distinctions et affiliations professionnelles

Prix nommés en l'honneur de Gerhard Herzberg

1971 – 2021 – Collaboration entre le Canada et l'Allemagne

 

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